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技术研究员讨论通过社交媒体跟踪疾病暴发

如今,当疾病爆发时,有关该疾病的第一批报道很​​可能会通过Facebook或Twitter在线发布。随着网络空间的流行,它可以与实际病毒在物理世界中的传播密切相关。这就是纽约大学研究员Rumi Chunara(BS '04)的结论,他的论文分析了Twitter和其他有关2010年海地霍乱暴发的在线活动,在公共卫生界引起了轰动。如此之多,以致于她在数字疾病检测方面的工作在2014年被MIT Technology Review评为“ 35位35岁以下创新者”。加州理工学院校友会的本·汤姆林(Ben Tomlin)与Chunara谈了她的研究以及众包健康数据的新兴领域。

您的工作重点是什么?

我研究的目的是试图了解传染病如何在人群中传播。传统的卫生系统确实是收集和分析有关病毒暴发的信息的黄金标准,但是信息可以缓慢传播。随着基于移动Internet的系统的普及,我们可以众包实时信息,以向临床医生和公众提供有关疾病暴发的路径和进展的增强图片。

您对海地霍乱暴发的研究是最早将在线活动与疾病运动进行比较的研究之一。你发现了什么?

2010年1月,海地遭受了特大地震。九个月后,海地公共卫生和人口部(MSPP)宣布霍乱暴发,最终影响了将近50万人。

当我在HealthMap(实时疾病监测网站)和哈佛医学院的儿童医院信息学计划上任职时,我和我的研究人员一起回顾了疫情爆发的前100天。我们从HealthMap和Twitter获得数据,并将其与每天发布的海地官方报告进行了比较。然后,我们开发了流行病学模型,以试图了解事物变化的速度。

总体而言,我们发现Twitter数据与官方报告之间存在很强的相关性。此外,我们还发现了可以将Twitter数据用于估算爆发轨迹的时间点。这特别有用,因为来自社交媒体的数据可以实时公开获取。自从发表该研究报告以来,我们和许多小组都在不断改进这些努力。

这类研究面临哪些挑战?

首先,我们必须记住,这些数据不能替代传统的疾病追踪方法,而是可以增强它们的。我们还必须小心隔离相关数据。2013年,一项出色的服务Google流感趋势(可监控网络搜索以预测流感的爆发)高估了美国的病例数。这是一个很好的警示例子。在线搜索只是可能发生的事情的代理。

是在寻找自己的人还是在家里的人?他们真的病了吗?如果他们生病了,他们真的有流感吗?他们受到媒体或其他社交网络的影响吗?这些问题促使我去年启动了GoViral,这是一个研究程序,它将来自移动应用程序的在线数据与家庭诊断工具结合在一起。这是我们首次真正众包从人那里获得诊断样本。我们可以更清晰地了解一个人的在线活动及其实际健康状况。

您如何想象正在使用这种研究?

主要优势在于访问医疗信息的速度。这很重要,因为在我们行动不便的时代,疾病可以更快地在全球传播。急救人员可以利用信息来应对新出现的情况或建立公共卫生基础设施。

可穿戴技术和移动应用程序开始收集有关健康和健身的更多数据。这会影响您的研究吗?

绝对。围绕这些产品的开发和含义进行了很多讨论。随着我们获得收集信息的新功能,这一研究领域将继续发展。同时,有关隐私和安全性的一些重要问题需要考虑,这将需要一些时间。总体而言,我们看到科技行业和学术研究之间的信息共享速度加快了。希望它将为科学家提供更多机会来检查数据,然后查看他们部署的研究结果。

您倡导将公共卫生数据进行更多众包。为什么?

我认为,我们不仅可以监控社交媒体流量中的数据,还可以做更多的事情。我们也可以直接要求公众在收集健康信息方面提供帮助。我们与GoViral的早期合作表明,他们可以成为愿意和有效的合作伙伴。通过积极的众包,我们可以在护理点收集信息。我们还可以了解其他事物,例如影响疾病动态的联系方式和社交互动。

这种方法还有另一个优势:进行研究时,我们可以参与和教育个人,使其对自己的健康更加积极主动-最终,这是遏制疾病传播的最佳方法。

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